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Kale, qué es y cómo se cultiva

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Planta de Kale

-Niño, ¿eso qué es?
-Es Kale, señora. Un tipo de col.
-Pues a mi me recuerda a la berza.

¿No habéis oído alguna vez una conversación así? Pues yo sí, especialmente en mercados y tiendas de alimentación ecológica donde la kale ya no puede faltar entre su oferta. ¿Pero qué tiene de especial esta hortaliza para que esté tan de moda últimamente entre consumidores y hortelanos?
Las propiedades nutricionales de la kale
No me gusta hablar de lo que no sé, y por ello soy reacia a comentar las propiedades nutricionales y medicinales de hortalizas y aromáticas (y/o medicinales) en el blog.  Dicen los nutricionistas que es baja en calorías, alta en fibra, hierro, calcio, vitaminas A, C y K, que tiene propiedades antiinflamatorias, depurativas, y que además de contener poderosos fitonutrientes, protege de las enfermedades cardiovasculares. Pero ojito, que también tiene sus contraindicaciones.
El problema es que no deja de ser una col, y la col no es precisamente una de las hortalizas más apetitosas del mundo. ¿O sí? En mi entorno más cercano se utiliza poquísimo: que si huele mal al hervirla, que si solo sirve para preparar caldo… En cambio, no hay página de alimentación saludable que no dedique un buen espacio a los enormes beneficios de la kale, ingrediente básico en la mayoría de (los tan de moda), zumos verdes.
Estamos habituados a ver coles, repollos o berzas en los mercados, de hoja rizada o lisa, más redondas o alargadas en función de la variedad. Pero la kale se desarrolla de otra manera, ya que van apareciendo hojas alrededor de un eje central o troncho, que podemos ir cosechando sin hacerle daño a la planta. No forma cogollo como las otras, y por ello si la buscamos veremos que se presentan en manojos que nos recordarán más a las acelgas que a las propias coles.
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  Algunas de las distintas variedades de Kale

Kale: variedades y cultivo
El cultivo de la kale no difiere apenas del de otras variedades de col: requiere de suelos bien abonados, con un buen drenaje, y unas temperaturas óptimas de crecimiento entre los 10º y los 20º.  En los huertos y macetohuertos familiares no es muy habitual cultivarlas durante el verano, aunque aguantarían bien en semisombra (y siempre que no estemos hablando de plantarlas en ciudades como Sevilla o Badajoz, con elevadísimos picos de temperatura estival).
El problema es que a menudo no tenemos en cuenta dos factores determinantes del cultivo de las crucíferas. El primero (en mi opinión), es que nos acordamos de ellas bastante tarde, y ello influye en su crecimiento. Los semilleros de estas variedades deberían prepararse durante el verano para que estén listas para ser trasplantadas a primeros o mediados de septiembre. Estas plantas necesitan de unas temperaturas suaves que les permita empezar a desarrollarse y crecer, enfrentándose así al rigor del invierno con una masa de hojas aceptable.
¿Qué es lo que pasa en realidad? Pues que en función de la climatología propia de nuestra zona, en septiembre seguimos cosechando tomates, pimientos y berenjenas, y si estas plantas siguen produciendo, ¿quién las va a arrancar?
Quizá ese no es el caso de Eva en Tudela de Duero, de Toni en Asturias o de Angelita en Zaragoza, donde seguro que hace días que llegó el frío. Pero aquí en Cataluña (y estoy segura de que es lo mismo en Valencia y más aún según bajas hacia el sur), muchos seguimos con nuestros pimientos en el balcón. Y eso que este año, ¡ya hace frío! ¿Cuántas veces nos hemos comido las castañas en manga corta?
Volviendo a las coles: si las plantamos tarde (o sea, ahora o dentro de un par de semanas), no les vamos a dar tiempo a crecer antes de que las temperaturas bajen de veras, y al final muchos nos desanimamos y dejamos de cultivarlas porque han hecho un cogollo tan pequeño, que tenemos la sensación de que es un cultivo poco productivo.
El segundo factor que os mencionaba, es el abono. Las coles son grandes consumidoras de nitrógeno, y por ello deberíamos abonar bien la tierra antes de trasplantarlas, o hacerlo en el espacio donde hayamos tenido leguminosas previamente. ¿Lo hacemos? Creo que es necesario dejar la pregunta en el aire para que cada uno pueda reflexionar sobre ello. Ya os avanzo que en mi caso, no era así: arrancaba los tomates, y a continuación transplantaba las coles. Sin hacer nada más que remover un poco el sustrato, que estaba agotado de todo tipo de nutrientes. Resultado: unas coles raquíticas que luchaban por sobrevivir.
A todo ello hay que sumarle la necesidad de espacio que no siempre les damos en los macetohuertos. Las coles necesitan bastante volumen de sustrato (unos 25 litros como mínimo aunque es recomendable algo más), y de espacio vital a su alrededor (sus hojas crecen tanto que acaban cubriendo lo que hayamos plantado a su alrededor).
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Plagas de la kale y su uso en la cocina
Quizá la plaga más habitual sea la mariposa de la col, un problema cíclico que te pone de los nervios el primer año pero que se soluciona fácilmente como os contaba aquí. También puede aparecer algo de pulgón si hemos abonado en exceso, o de mosca blanca. En huertos de tierra-tierra seguramente aparecerán también caracoles y babosas. La Kale, como col que es, presenta exactamente los mismos problemas.
Su uso en cocina es muy pero que muy variado: las hojas tiernas se consumen habitualmente crudas en zumos o ensaladas porque así mantiene al máximo sus propiedades. Podéis preparar unos chips riquísimos, hervirla, saltearla… no os doy más ideas, googlead un poco y os sorprederéis.
Antes de acabar permitidme una pequeña apreciación sobre un tema médico: el consumo de kale está desaconsejado en aquellas personas que toman algún tipo de anticoagulante por problemas de corazón. Lo hago pensando en el listado de alimentos recomendados o prohibidos que le dieron a un tío mío recién operado del corazón y que toma Sintrom. Lo menciono sin ánimo de asustar a nadie, al contrario. Simplemente sorprende que en determinadas situaciones, el consumo de una hortaliza pueda tener contraindicaciones.
Por favor, confirmadlo con vuestro médico si os encontráis en una situación similar.
¿Qué tal ha sido vuestra experiencia con coles, coliflores, brócolis o con la kale? ¿La habéis consumido alguna vez y habéis decidido probar a cultivarla? Me gustará leer vuestros comentarios.

¡Saludos!

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