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Un cactus cubano que debes conocer, Melocactus harlowii

Fotografía y descripción del cactus cubano Melocactus harlowii. Consejos básicos para su cultivo en la colección de cactáceas.

Características del cactus cubano Melocactus harlowii

Melocactus harlowii es un cactus de lento crecimiento endémico del oriente de Cuba en grave peligro de extinción por la extracción desmedida, fenómenos meteorológicos y la expansión de zonas agrícolas. Es una especie rara en colecciones de todo el mundo debido a que su extracción está completamente prohibida. Aun así, existen algunos coleccionistas que desde hace muchos años poseen esta especie con la finalidad de propagarlas y reintroducir los ejemplares jóvenes en el hábitat natural. Estas personas son autorizadas para el cultivo de este cactus por instituciones ambientales del país.

Vista del tallo y cefalio de un ejemplar adulto del cactus cubano Melocactus harlowii

Vista del tallo y cefalio de un ejemplar adulto del cactus cubano Melocactus harlowii



Tallos

Esta especie desarrolla un tallo solitario globoso a cilíndrico de +/- 20 cm de altura y +/- 12 cm de diámetro. El tallo se encuentra conspicuamente dividido en 7-12 costillas bien pronunciadas.  En el margen de las costillas se disponen numerosas areolas (bastantes cercas unas de otras) en las cuales se originan las espinas. Cada areola desarrolla aproximadamente 12 espinas radiales y +/- 4 espinas centrales de mayor longitud. Las espinas en esta especie pueden superar fácilmente los 3 cm de largo. La coloración de las espinas es generalmente amarilla-parduzca. Las areolas son bastante grandes y poseen una lana blanca muy evidente en la región apical del tallo.

Flores

Las flores surgen de una estructura muy lanosa y apical conocida como cefalio. Este cefalio es característico de muchas especies de cactáceas. En esta especie el cefalio puede alcanzar un tamaño importante con una gran producción de lana blanca y gran cantidad de cerdas rojizas. Las flores son muy pequeñas y casi no se aprecian entre las cerdas del cefalio cuando emergen. Los segmentos de la corola poseen una coloración rojiza muy atractiva.


Frutos

Los frutos tienen una forma muy similar a un pequeño ají y pueden superar los 2 cm de largo. Cuando están totalmente maduros muestran una coloración rojiza muy llamativa. En el interior de los frutos se forman numerosas y pequeñas semillas pardo-oscuras.

Consejos para el cultivo del cactus cubano Melocactus harlowii

Melocactus harlowii es una especie muy resistente si se cuida cumpliendo los siguientes consejos de cultivo:

Iluminación:

Es importante que reciba como mínimo 7 horas de sol directo al día. Tolera el cultiva a semisombra, pero crecerá mucho más lento. Durante el verano agradece un poco de sombra ligera durante las horas más cálidas del día.

Temperatura:

Prefiere crecer en climas donde las temperaturas se mantengan generalmente altas durante todo el año. El rango óptimo para esta especie se encuentra entre los 24ºC-30ºC. No tolera las heladas.


Sustrato:

Es imprescindible que el sustrato a utilizar posea un drenaje del agua muy rápido y buena aireación. Sustratos compactos pudren con facilidad el sistema radical de esta planta.

Frecuencia de riego:

Requiere de muy poca agua para crecer eficientemente. Durante la época estival con un riego quincenal es suficiente. En invierno si las temperaturas son muy bajas no debe regarse en lo absoluto.

Plagas y enfermedades:

Puede ser afectado por cochinillas, araña roja y diversos tipos de hongos patógenos. Los nemátodos pueden afectar sus raíces si se cultiva en suelos infectados.


Multiplicación:

Solamente a partir de semillas. Hay que aclarar que la formación del cefalio en esta especie solo ocurre en plantas con más de 5 años de edad. Otro método es provocar heridas apicales (cortes) en los vasos conductores para incentivar una posible ramificación (no recomendamos este método).

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