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¿Cuál es el origen de los cactus y de las otras suculentas?

Pereskia grandifolia
Pereskia grandifolia

¿Alguna vez te has preguntado cuál es el origen de los cactus y del resto de suculentas? Seguramente sí, ¿verdad? Y es que este tipo de plantas son muy diferentes a las que habitan los bosques y campos del planeta Tierra. Aunque, todo hay que decirlo: las condiciones en las que han tenido que vivir son, también, únicas.

Los caminos evolutivos han sido, sin duda, muy interesantes. Así que no te pierdas este artículo para que puedas sentirte mucho más maravillado cuando veas tu colección.

¿Cuál es el origen de los cactus?

Frailea asterioides
Frailea asterioides

Los cactus son plantas suculentas que han conseguido conquistarnos el corazón y la vida a más de uno. Son tan populares, que cuesta creer que muchas especies tengan un precio tan bajo, algo que no hace más que alimentar nuestra curiosidad y ganas de tener más ejemplares.

Cuando queremos investigar su origen tenemos que remontarnos a hace entre 80 y 60 millones de años, en el periodo Cretácico. Por aquel entonces, eran plantas convencionales, con hojas simples distribuidas de forma helicoidal, con un tallo que poseía madera (xilema secundario), polen y semillas que vivían en los que es hoy América del Sur, pero que recibe el nombre oficial de Pangea.

Pangea era un supercontinente en proceso de división por el movimiento de las placas tectónicas (las ”piezas del puzzle” que forman el planeta Tierra), que gozaba de un clima cálido. A medida que los terremotos y las erupciones volcánicas fueron dividiéndolo, cada uno de los continentes que conocemos en la actualidad se dirigieron hacia sus ubicaciones actuales.

Esto causó un importante cambio, tanto la fauna como en la flora. En el caso de aquellos primitivos cactus, al verse en una zona donde cada vez llovía menos y los rayos solares caían más rectos, su cuerpo evolucionó para adaptarse. Algunos comenzaron a crecer de forma globosa, manteniéndose cerca del nivel del suelo, otros en cambio crecieron en altura.

Pero el cambio más dramático fue la sustitución de las hojas por las espinas, que en realidad son espinas foliares (de ahí que, por ejemplo, cuando sin querer arrancamos una, al cabo de un tiempo vuelva a brotar otra). Ya no podían hacer la fotosíntesis a través de ellas, pero no había problema: el tallo pasó a producir clorofila, y como consecuencia de ello, se tornó verde.

Hasta el momento, se sabe que hay más de 200 géneros de cactus con unas 2500 especies. Desde luego, no les ha ido nada mal.

¿Cuál es el origen de las plantas crasas?

Argyroderma Holrivier
Argyroderma ‘Holrivier’

Las plantas crasas, o las suculentas no cactáceas, son plantas que aparecieron después que los cactus, cuando la ”pieza” que es hoy el continente africano se iba ubicando, siempre poco a poco y en el transcurso de millones de años, en su situación actual. Ahora bien, lamentablemente no se sabe cuándo fue exactamente que las crasas comenzaron su evolución.

Lo que sí te puedo decir con seguridad es que, muchas especies de crasas, pertenecientes a la familia botánica Aizoaceae principalmente (Lithops o Argyroderma), las encontrarás al sur del desierto del Sáhara, en el Cuerno de África, como Namibia, Botsuana, Lesoto o Suráfrica. Ahora bien, tienes que saber que hay otras plantas, como las Sempervivum o Aeonium, que no son originarias de este lugar, sino de las Islas Canarias, los Alpes, Cárpatos, Balcanes o Turquía, entre otros.

¿Te ha parecido curioso este tema? Si te han quedado dudas, no las dejes en el tintero.

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