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Control de los escarabajos de la patata en la huerta



Escarabajo de la patata


La zona norte de la sierra de Villafranca es excelente para el cultivo de patatas, nosotros cultivamos patatas tempranas, tardías y las patatas finas de Gredos.
Aunque las patatas llegaron desde América a España a mediados del siglo XVI, hasta finales del siglo XIX no se generalizó su cultivo para consumo humano.
Por ser un cultivo fácil de adaptar, con un ciclo corto, sencillo de almacenar y que necesita poca superficie para alcanzar altas producciones, se convirtió rápidamente en un alimento de subsistencia para evitar el hambre entre los agricultores y obtener ciertos ingresos. Hoy sigue siendo, según la FAO, uno de los cultivos que más contribuye a evitar el hambre y la pobreza en el mundo.

Patatas en flor
Patatas en flor

En el año 1877 se identificó en Alemania la presencia de unos escarabajos que asolaban los cultivos de patatas y en 1900 en Francia. En España, en 1935, se describen por primera vez en Girona, se iniciaron drásticas medidas de erradicación que se abandonaron por el inicio de la guerra civil. Los escarabajos se extendieron y desde 1940 se convirtieron en un problema endémico, en todo el territorio peninsular donde se cultivan patatas.

Escarabajo y huevos
Escarabajo y huevos

El escarabajo de la patata

Son coleópteros de la familia Chrysomelidae, que denominan Leptinotarsa decemlineata.
Como todos los escarabajos presentan un cuerpo convexo y endurecido, disponen de un exoesqueleto duro, con dos élitros robustos, de color blanco-amarillento, con diez líneas longitudinales negras (en la unión de ambos se forma otra línea negra más). Bajo los élitros disponen de alas membranosas que los permiten volar. Los adultos miden 1cm, su forma es ovalada abombada, la cabeza y el tórax son anaranjados con manchas negras y los ojos también de color negro.
Los machos son de menor tamaño que las hembras. En invierno los adultos sobreviven enterrados en el suelo en estado de diapausa.

Escarabajos, cúpula
Escarabajos, cúpula

Ciclo

Adultos. Cuando las temperaturas suben y el suelo no está seco, por aquí entre mediados de mayo y mediados de junio, los adultos emergen del suelo y vuelan buscando solanáceas donde alimentarse, aparearse y reproducirse.

Huevos de escarabajo en el envés de hoja de patata

Huevos. Una semana después las hembras ponen huevos en grupos de 10 a 30, en el envés de las hojas. Tienen preferencia por las hojas de las patatas pero hemos observado puestas frecuentes en las berenjenas y en una adventicia, el Solanum nigrum o tomatito que es muy frecuente en al huerta. Los huevos son ovalados, miden 1,5 mm, se adhieren a las hojas y son de color amarillo/anaranjado. Cada hembra puede poner hasta 400 huevos.

Larvas jóvenes de escarabajo
Larvas jóvenes de escarabajo

Larvas. Una semana después de la puesta de cada huevo surge una larva. Primero son de color rojo cereza brillante, con la cabeza y las patas negras. Después cambian de estadio, mudan la piel tres veces, su color se torna anaranjado y después amarillento, su forma es abombada, casi rechoncha y se observan dos filas de puntos negros en el abdomen. Son muy voraces y en tres semanas quintuplican su tamaño.

Larvas maduras

Pupas. Las larvas caen al suelo se entierran, pupan y en condiciones favorables, en 10 ó 12 días, surgirá un nuevo adulto que saldrá a la superficie o pasará así el invierno.
Como vemos, para reproducirse los escarabajos de la patata experimentan una metamorfosis completa que dura aproximadamente un mes y que puede repetirse hasta finales del verano.
Anualmente observamos entre dos y tres generaciones de escarabajos de la patata en la huerta. Por eso podemos encontrar huevos, larvas y adultos, de distintas generaciones, en el cultivo. Se calcula que la puesta de una sola hembra afecta a media hectárea de patatas.

Daños en patata
Daños en patata

Daños

Los escarabajos en la huerta se alimentan de las hojas, de los brotes y de los tallos tiernos de las plantas de patatas y de berenjenas. En los tomates es excepcional observarlos. Por su capacidad de reproducción tan alta se comportan como plagas. Al coincidir alimentándose un número muy alto de individuos, tanto de adultos como las voraces larvas, pueden comprometer e incluso llegar a destruir todo el cultivo de patatas por defoliación.

Larvas de escarabajos de la patata en berenjenas
Larvas de escarabajos de la patata en berenjenas

Las larvas del primer estadio no se desplazan mucho y devoran las hojas tiernas próximas a la puesta. Las de segundo estadio se dirigen hacia los brotes tiernos de la planta y en los siguientes estadios atacan cualquier hoja de la planta, mostrando preferencia por las más tiernas de la parte superior.
Las plantas atacadas pueden llegar a secarse, a no generar tubérculos o que los tubérculos no crezcan lo suficiente.
Además se ha descrito que los escarabajos transmiten enfermedades de la patata como pseudomonas o clavibacter.

Larvas en brotes tiernos
Larvas en brotes tiernos

Medidas de control

Todos los años tenemos escarabajos en las plantas de patatas que sembramos en la huerta. Si no tomásemos medidas no llegaríamos a cosechar patatas. Podríamos tratar la simiente o las plantas con multitud de productos fitosanitarios autorizados pero los sustituimos por un conjunto de medidas de control con las que conseguimos que no lleguen a constituir plagas. Esto hacemos cada temporada:
. Rotación de cultivos. Lo ideal sería no sembrar patatas en la huerta todos los años pero lo que hacemos es no sembrar en la misma zona patatas dos años seguidos.
. Labores. A mediados del mes de abril aramos la huerta con la motoazada. Esta labor sacará de sus refugios a los escarabajos hibernantes que no podrán sobrevivir al encontrarse con temperaturas frías y no disponer de alimento.
. Cuando arrancamos las patatas procuramos retirar de la huerta todos los tubérculos para evitar que sean las primeras plantas en brotar en primavera. Hemos comprobado que en ellas es donde los escarabajos del año anterior hacen sus primeras puestas. Si nace alguna la arrancamos y también eliminamos los posibles escarabajos que tenga. Esta medida es muy importante pues si completan este ciclo tan temprano después su crecimiento será exponencial.

Huevos de escarabajo
Huevos de escarabajo

. Retirada manual de escarabajos. Desde que nacen las patatas tempranas revisamos las plantas para eliminar los huevos (cortamos la hoja), las larvas o los adultos que veamos. Como los huevos están en el envés de las hojas es mejor hacerlo a primera hora de la mañana, porque por su posición vertical son más visibles en el envés.
También revisamos las patatas tardías después de nacer, por entonces las temperaturas son altas y los escarabajos se reproducen y atacan menos.
. Si después de estas medidas, cuando las plantas de patatas están próximas a la floración, observamos escarabajos o larvas, las tratamos con piretrinas.
. Procuramos que en fases posteriores, hasta que la parte aérea se seca, no se completen ciclos eliminando huevos, larvas o adultos y tratando alguna zona otra vez, si es necesario.

Leptinotarsa decemlineata en berenjenas
Leptinotarsa decemlineata en berenjenas

. Además de en las patatas, los escarabajos se reproducen y se alimentan de las plantas de berenjenas. Cómo sembramos pocas las vigilamos y los destruimos manualmente. No tratamos.
. También hemos observado puestas, larvas y adultos en una adventicia, que es muy frecuente en la zona labrada de la huerta, el tomatillo (Solanum nigrum). Procuramos arrancarlas todas porque además son plantas muy prolíficas y se comportan como malas hierbas.
. Hemos encontrado referencias de pájaros que se alimentan de adultos y larvas de escarabajos. En la huerta hay muchos mirlos, tordos, petirrojos, arrendajos, etc… pero dice el abuelo que no lo hacen. Sin embargo está descrito que las larvas de Coccinella septempunctata se alimentan también de los huevos de estos escarabajos, estas y otras mariquitas son muy abundantes en la huerta.
Este año vamos a experimentar y sustituir las piretrinas por un bioinsecticida a base de Bacillus thuringiensis.

Larvas de escarabajos en patatas
Larvas de escarabajos en patatas

Curiosidades

Tanto los escarabajos como las patatas cultivadas llegaron de América a Europa, pero ¡cuidado!, sus áreas de origen no coinciden. Estos escarabajos se describieron en 1824 en distintas solanáceas silvestres en Colorado y Nuevo México y nuestras patatas cultivadas proceden del altiplano andino.
Para combatir las plagas de escarabajos se han empleado arsénico en polvo, DDT y todo el arsenal de insecticidas y venenos que os podáis imaginar. Supusieron un peligro para las personas que los manejaron, para los consumidores de patatas y para el medio ambiente por sus peligrosos y persistentes residuos. En esta publicación podéis haceros una idea de los métodos que el Ministerio de Agricultura Español aconsejaba e incluso obligaba a aplicar a los agricultores en el año 1944. Actualmente los escarabajos se han hecho resistentes a la mayoría de los insecticidas.
ami käfer

En la época de la guerra fría, Alemania Oriental orquestó una campaña de propaganda para convencer a sus agricultores de que los escarabajos de la patata los soltaban los americanos, con aviones.
Cuando se sienten amenazados, los adultos recogen las patas y la cabeza con lo que se convierten en verdaderos acorazados difíciles de destruir físicamente. Las larvas al sentirse amenazadas se desprenden de las hojas y caen al suelo.



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Tanto larvas como adultos, al cogerlos con la mano, desprenden una sustancia pegajosa y amarillenta. No hemos encontrado información sobre esta sustancia, suponemos que es una secreción de defensa ante los peligros y los depredadores. Si tenéis información hacédnosla llegar. ¡Gracias!

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